Come le sostanze chimiche hanno contaminato la catena alimentare

By on 1-07-2015

veleni

Il brano che segue è un estratto dal libro “Our Daily Poison: How Chemicals Have Contaminated the Food Chain” di Marie-Monique Robin

Alcuni degli argomenti trattati in questo libro comprendono le origini dell’industria chimica nella guerra chimica; la sua storia sulle strategie di “come controllare e manipolare la ricerca sulla tossicità dei loro prodotti, mentre veniva sferrata una guerra spietata a tutti gli scienziati che desideravano mantenere la loro indipendenza in nome della difesa della salute pubblica“; l’epidemia moderna di tumori e di altre malattie esplose alla fine del 19° secolo; le debolezze degli studi epidemiologici; l’idea di “dose giornaliera ammissibile”; studi di casi di prodotti chimici specifici e sul cosiddetto ”effetto cocktail“.

Ci sono diverse storie dolorose per il riconoscimento e il risarcimento delle vittime da avvelenamento che servono a rompere ed umanizzare il flusso di informazioni tecniche. Nella sua conclusione, Robin chiede un nuovo approccio precauzionale per l’approvazione di sostanze chimiche che prima proteggano le persone e poi l’industria.

DDT e l’inizio dell’era industriale

Qualcuno può credere che sia possibile rovesciare una tale raffica di veleni sulla superficie della terra senza renderla infertile per tutta la vita?Rachel Carson ha posto questa domanda in “Silent Spring”, pubblicato nel 1962, considerato il manifesto del movimento ecologico. “Non dovrebbero essere chiamati insetticidi, ma biocidi. Questo settore è figlio della Seconda Guerra Mondiale. Nel corso dello sviluppo di agenti per le armi chimiche, si scoprì che alcune delle sostanze chimiche sviluppate in laboratorio risultarono essere letali per gli insetti. La scoperta non venne per caso: gli insetti sono stati ampiamente utilizzati per testare le sostanze chimiche come agenti di morte per gli esseri umani

Il lavoro di Fritz Haber sui gas clorurati ha effettivamente aperto la strada alla produzione industriale di insetticidi sintetici, il più noto dei quali è il DDT (diclorodifeniltricloroetano), uno della grande famiglia degli organoclorati. Un organoclorato è un composto organico in cui uno o più atomi di idrogeno sono stati sostituiti da atomi di cloro, formando una struttura chimica estremamente stabile che è quindi resistente alla degradazione ambientale. Alcuni sono considerati “inquinanti organici persistenti” (POP), in quanto si accumulano nei tessuti adiposi umani ed animali e perché la loro estrema volatilità permette loro di muoversi attraverso l’atmosfera e di contaminare le zone più remote del pianeta. Tornerò agli effetti dannosi dei POP, molti dei quali, noti come la “sporca dozzina” (dal film di Robert Aldrich del 1967) furono vietati dalla Convenzione di Stoccolma, adottata il 22 maggio 2001 dal Programma Ambiente delle Nazioni Unite (UNEP), ma che ancora inquinano l’ambiente e anche il latte materno. Tra loro ci sono i policlorurati bifenili della Monsanto (PCB), che insieme ad altri nove pesticidi, tra cui il DDT, dettero vita al “miracolo insetticida”, che iniziò la sua brillante carriera durante la Seconda Guerra Mondiale, portando nella sua scia molte molecole sviluppate tra le due guerre.

Sintetizzato dal chimico austriaco Othmar Zeidler nel 1874, il DDT è stato lasciato in un cassetto di laboratorio fino al 1939, quando il chimico svizzero Paul Müller, che lavorava per l’azienda Geigy, ne ha identificato le sue proprietà come insetticida. La sua scoperta ha avuto così grande successo che, solo nove anni più tardi (tempo record) ha vinto il Premio Nobel per la Medicina. Apparendo in forma solida, insolubile in acqua (per essere utilizzato deve essere sciolto in un olio) il DDT venne utilizzato per la prima volta utilizzato dall’esercito americano a Napoli nel 1943 per contenere un’epidemia di tifo; la malattia, trasmessa dai pidocchi, stava infatti decimando le truppe alleate. La massiccia operazione è stata ripetuta nel Pacifico meridionale per sradicare la zanzara anofele, portatrice della malaria, ed in seguito come antisettico per i sopravvissuti ai campi di sterminio, ai prigionieri coreani e alla popolazione civile tedesca, quando il paese sconfitto fu occupato.

Eppure i pesticidi organoclorurati non furono mai utilizzati per scopi militari durante la Seconda Guerra Mondiale, perché sembrava che tutti gli alti comandi avessero imparato la lezione della Grande Guerra. In ogni caso, questo è ciò che il maggiore William Buckingham ha suggerito in un libro pubblicato nel 1982 dal U.S. Office of Air Force History, dove si osserva che “gli Alleati e l’Asse, nella Seconda Guerra Mondiale si sono astenuti dall’utilizzare le armi chimiche sia a causa di restrizioni legali, sia per evitare ritorsioni in natura“. Ma nel periodo successivo alla guerra, il DDT era universalmente celebrato come un “insetticida miracoloso” in grado di sconfiggere qualsiasi insetto dannoso. Ho potuto consultare alcuni archivi audiovisivi allucinanti in cui si possono vedere intere città degli Stati Uniti trattati con il DDT nel 1950. Gli spruzzatori vanno su e giù per le strade vomitando enormi nuvole bianche, mentre le casalinghe sono invitate a disinfettare le credenze con spugne imbevute di insetticida. Autorizzato in agricoltura nel 1945, il DDT fu poi utilizzato massicciamente nel trattamento delle colture, delle foreste e dei fiumi, con una spesa impressionante di risorse.

Nel 1955, l’OMS ha lanciato una vasta campagna contro la malaria in molte parti del mondo, in Europa, Asia, America Centrale e del Nord Africa. Ma i successi iniziali, a volte realizzando l’eradicazione completa della malattia, sono stati seguiti da disillusione, perché le zanzare che trasportano il parassita che causa la malattia hanno sviluppato molto rapidamente la resistenza al DDT, con la conseguente, in particolare in India e in America Centrale, di una spettacolare rinascita del flagello. Ma per l’industria chimica, con la Monsanto e la Dow Chemical in testa, è stato un jackpot: nel periodo 1950-1980 più di 40.000 tonnellate di DDT sono state spruzzate in tutto il mondo ogni anno, raggiungendo un record di 82.000 tonnellate nel 1963 (per un totale di 1,8 milioni di tonnellate tra il 1940 e all’inizio del 2010). Nei soli Stati Uniti, circa 675.000 tonnellate sono state spruzzate prima che l’uso agricolo del DDT fosse vietato nel 1972.

Come Rachel Carson ha sottolineato in Silent Spring, “il mito della innocuità del DDT si basa sul fatto che uno dei suoi primi impieghi è stato la spolverata di molte migliaia di soldati, profughi e prigionieri in tempo di guerra per combattere i pidocchi.” Inoltre, vi è la sua bassa tossicità acuta nei mammiferi: classificato come “moderatamente pericoloso” dall’Organizzazione Mondiale della Sanità, la sua LD50 è solo di 113 mg/kg (per i ratti). D’altra parte, i suoi effetti a lungo termine sono terribili: soprattutto in qualità di distruttore endocrino, che porta al cancro, difetti alla nascita e disordini riproduttivi, in particolare per quelli soggetti ad esposizione prenatale.

Spinta dal successo del DDT e altri pesticidi organoclorurati, una seconda categoria di insetticidi apparve sulla scia della Seconda Guerra Mondiale. Erano gli organofosfati, il cui sviluppo è stato direttamente collegato alla ricerca sui nuovi gas velenosi, ma che, per le stesse ragioni del DDT, non sono mai stati utilizzati per scopi militari. Come il sito ufficiale dell’Osservatorio Francese sui Residui di Antiparassitari (Observatoire des Résidus de pesticidi, ORP), istituito dal governo francese nel 2003, afferma sobriamente: “non furono utilizzati durante le ostilità, ma sono stati utilizzati contro gli insetti.” Progettato per attaccare il sistema nervoso degli insetti, queste molecole hanno una tossicità acuta molto più elevata rispetto agli organoclorurati, ma si degradano più rapidamente. In questa famiglia vi sono insetticidi altamente pericolosi come il parathion (LD50: 15 mg/kg), utilizzato già nel 1944; il malathion, il dichlorvos ed il chlorpyrifos, così come il carbaryl (responsabile del disastro di Bhopal) ed il sarin (LD50: 0,5 mg/kg), un gas altamente tossico sviluppato nel 1939 nei laboratori della IG Farben ed ora considerato un'”arma di distruzione di massa” da parte delle Nazioni Unite.

I precursori di Agent Orange

Lanciata a grande velocità grazie agli insetticidi sintetici, la rivoluzione verde ha coinvolto anche la commercializzazione degli erbicidi chimici sviluppati nei laboratori inglesi e americani durante la seconda guerra mondiale. Nei primi anni ‘40, i ricercatori sono riusciti ad isolare l’ormone che controlla la crescita delle piante e a riprodurre sinteticamente la molecola. Essi hanno osservato che, iniettato in piccole dosi, l’ormone artificiale ha fortemente stimolato la crescita delle piante, mentre, al contrario, dosi elevate hanno causato la morte delle piante. Ciò ha portato alla creazione di due diserbanti altamente efficaci che hanno avviato una vera e propria “rivoluzione agricola e posero la pietra angolare dell’attuale scienza sugli erbicidi” nelle parole del botanico americano James Troyer. I due erbicidi sono l’acido 2,4-diclorofenossiacetico (2,4-D) e l’acido 2,4,5-triclorofenossiacetico (2,4,5-T), due molecole chimiche della famiglia dei clorofenoli.

I ricercatori hanno presto riconosciuto il potenziale bellico di questi estremamente potenti diserbanti, perché hanno permesso di distruggere i raccolti e quindi far morire di fame gli eserciti nemici e le popolazioni. Nel 1943, l‘Agricultural Research Council del Regno Unito lanciò un programma sperimentale segreto che colpiva la frutta in Malaysia negli anni ‘50, dove, per la prima volta nella storia, l’esercito britannico utilizzò i diserbanti per distruggere i raccolti degli insorti comunisti. Allo stesso tempo, negli Stati Uniti, a Fort Detrick, nel Maryland, il Biological Warfare Center stava testando il Dinoxol ed il Trinoxol, miscele di 2,4-D e 2,4,5-T, l’antenato dell’Agent Orange, il defoliante utilizzato massicciamente dall’esercito americano durante la Guerra del Vietnam.

Infatti, anche se gli Alleati avevano rinunciato all’uso di armi chimiche, temendo soprattutto un’escalation che avrebbe prodotto una terribile reazione, l’emergere della guerra fredda ha sollevato questo tabù circostanziale; per la Casa Bianca qualsiasi mezzo era giustificato per combattere la minaccia comunista. Così, dal 13 gennaio 1962, data di lancio dell’operazione Ranch Hand, al 1971, circa 80 milioni di litri di defolianti erano oggetto di dumping sul Vietnam, contaminando per decenni più di 8 milioni di ettari e tremila villaggi; Il 60 per cento dei prodotti utilizzati erano Agent Orange, che è ancora causa di difetti di nascita 35 anni dopo la fine della guerra.

La tossicità estrema di questa arma chimica è dovuta principalmente al 2,4,5-T, un veleno terribile che è tipicamente molto inquinato da piccole quantità di diossina o TCDD. Considerata la sostanza più tossica mai creata dall’uomo – un sottoprodotto di processi industriali che non esiste in natura – la molecola è stata isolata in un laboratorio di Amburgo nel 1957. E’ ormai noto che la sua LD50 è di 0,02 mg/kg (per i ratti) e che, secondo uno studio della Columbia University pubblicato nel 2003, sciogliendo 80 g di diossina in un sistema di acqua potabile, questa potrebbe sterminare una città di 8 milioni di persone. E le stime concordano sul fatto che in Vietnam 400 chilogrammi di diossina pura sono stati scaricati nella parte meridionale del paese.

Per il grande pubblico, la TCDD emerse dal segreto dei laboratori il 16 luglio 1976, con un grave incidente industriale conosciuto come il disastro di Seveso. Quel giorno, l’esplosione del reattore in una fabbrica di 2,4,5-T italiana di proprietà della multinazionale Hoffmann-La Roche causò il rilascio di una nube estremamente tossica nella regione lombarda di Seveso. Bovini morti in massa e, ufficialmente, 183 persone contrassero la cloracne, una condizione estremamente grave derivante da avvelenamento da diossina, che si manifesta con una eruzione di pustole su tutto il corpo, della durata di diversi anni e, a volte, in modo permanente.

Le caratteristiche di questa malattia creata dall’uomo erano state ampiamente discusse nella letteratura medica a partire dalla fine del 1930, dopo l’ingresso nel mercato del pentaclorofenolo, un cugino di 2,4,5-T, realizzato da Monsanto e Dow Chemical ed usato come fungicida per il trattamento del legno come pure nello sbiancamento della pasta di carta. Per il suo libro del 2007, How Everyday Products Make People Sick (Come i prodotti di uso quotidiano ammalino le persone), Paul Blanc, professore di medicina del lavoro e ambientale presso l’Università della California, ha consultato gli archivi del Journal of American Medical Association (JAMA), dove ha trovato molte lettere da parte di medici che chiedono consigli sul trattamento dei pazienti affetti da questa terribile malattia della pelle, che era allora sconosciuta. “Da nessuna parte nella letteratura ho trovato un caso di ustione caustica o chimica che dura per diversi anni a meno che il paziente fosse in costante contatto con l’agente“, ha riferito un perplesso Dr. Karl Stingily del Mississippi in un documento presentato ad una conferenza della Southern Medical Association. Alla stessa conferenza, in cui questa “nuova epidemia” è stata discussa a lungo, il Dr. M. Gaines Toulmin dell’Alabama segnalò il caso di un paziente che lavorava in una fabbrica di legname, padre di due bambini piccoli: “Aveva l’acne… con i comedoni [termine medico che designano le lesioni specifiche da acne] su tutto il viso, la schiena, le spalle, le braccia e le cosce. I suoi due figli erano una ragazza di circa cinque anni e un bambino di tre. Avevano i comedoni sulle loro facce. Avevano una tipica acne sul viso. Il ragazzo aveva un acne indurita sulla parte posteriore del collo, come un uomo sui trent’anni … ho diagnosticato tutto questo come cloro acne e i bambini lo hanno preso tramite i vestiti del paziente. Diceva che quando tornava a casa vestito con la tuta da lavoro, i bambini lo afferravano intorno alle gambe e lo abbracciavano e lui poi li prendeva nel suo grembo“.

Gli stessi sintomi sono stati osservati segretamente dalla Monsanto dopo un’esplosione in una fabbrica di 2,4,5-T in Nitro, West Virginia, l’8 marzo 1949. Le vittime di avvelenamento da diossina, ossia i lavoratori presenti all’incidente o chiamati a ripulire il sito, soffrirono di nausea, vomito e mal di testa persistente oltre a sviluppare una grave forma di cloracne. Il 17 novembre 1953, un incidente simile si è verificato in una fabbrica della BASF che produceva erbicida che sarà poi utilizzato nei campi agricoli d’Europa e d’America. Su richiesta segreta della società, al Dr. Karl Schultz fu chiesto di seguire i lavoratori esposti che svilupparono la stessa malattia della pelle, che il medico di Amburgo chiamò cloracne. Durante gli anni ’50 molti casi di questa malattia estremamente deturpante furono registrati nei quattro angoli degli Stati Uniti, mentre una “sorprendente pioggia di morte” cadeva sulla superficie della terra.

Copyright © 2014 Editions La Découverte, Edizioni ARTE.

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